Technologies: Mort de Raymond Samuel Tomlinson, l’inventeur de l’e-mail

Raymond Samuel Tomlinson, considéré comme l’inventeur du courrier électronique, est mort le samedi 5 mars à l’âge de 74 ans. Son décès a été confirmé par son employeur, le groupe américain Raytheon, sans autre précision. « Une très triste nouvelle : Ray Tomlinson est mort », écrit sur Facebook Vinton Cerf, l’un des « pères d’Internet ».

Raymond Samuel Tomlinson est né le 23 avril 1941 à Amsterdam dans l’Etat de New York. Après une scolarité secondaire à la Broadalbin Central School, il intègre le Rensselear Polytechnic Institute de Troy (New York), où il participe à un programme de stages proposé par le groupe informatique IBM, avant d’obtenir une licence de génie électrique en 1963. Une spécialité dans laquelle il continue à se perfectionner au prestigieux Massachusetts Institute of Technology (MIT). Deux ans plus tard, il boucle une thèse sur le développement d’un synthétiseur vocal hybride analogique-numérique.
M. Tomlinson commence sa carrière professionnelle en 1967 chez Bolt, Beranek and Newman (BBN), une société de haute technologie sise à Cambridge (Massachusetts), qui est aujourd’hui une filiale du groupe Raytheon. C’est là qu’il intègre un petit groupe de programmeurs travaillant sur le développement du système d’exploitation Tenex. En 1971, l’ingénieur fait partie de l’équipe du programme Arpanet (Advanced Research Projects Agency Network), qui est à l’origine du transfert de données sur Internet. Il développe notamment la première application qui permet d’envoyer des messages d’un ordinateur à un autre en combinant deux programmes : SNDMSG et CPYNET. Pour cela, il met au point la première adresse électronique en utilisant le fameux signe « @ », qui apparaît aujourd’hui dans chacun de nos courriels.

Palmarès du MIT des 150 plus grandes inventions et idées

Contrairement à une légende, il n’est pas l’inventeur de l’arobase, qui fut utilisée pour la première fois en 1536 par un marchand florentin du nom de Francesco Lapi. « On me demande souvent pourquoi j’ai choisi ce signe, mais c’était tout à fait logique », avait détaillé M. Tomlinson, expliquant qu’il lui fallait trouver « un moyen de distinguer le courrier local du courrier transitant sur le réseau ». A l’origine, « le but du signe était d’indiquer un prix unitaire [par exemple, 10 articles@1,95 dollar]. J’ai utilisé ce signe pour indiquer que l’utilisateur était « chez » [« at » en anglais] un autre hôte et non pas situé localement ». Le fait que le sigle n’apparaît dans aucun nom propre ou nom commun en faisait un outil idéal. User@host allait devenir la norme mondiale pour les courriers électroniques.
La première expérience réelle est effectuée en 1971. « Le premier message a été envoyé entre deux machines qui étaient littéralement côte à côte », se souvenait-il.
« Le seul lien physique qui les reliait [à part le sol sur lequel elles étaient posées] était l’Arpanet. Je me suis envoyé un certain nombre de messages à moi-même d’une machine à une autre. Les textes de ces messages n’étaient pas mémorisables et je les ai oubliés. Le premier message était probablement QWERTYUIOP [les lettres de la première ligne d’un clavier anglais] ou quelque chose comme cela. Lorsque j’ai estimé que le programme semblait fonctionner, j’ai envoyé un message au reste de mon groupe, expliquant comment envoyer des messages sur le réseau. La première utilisation d’un réseau de courriel annonçait sa propre existence. »

Prix George Stibitz

Le temps des récompenses ne vint que quelques décennies plus tard avec la généralisation des ordinateurs individuels et l’explosion d’Internet. En 2000, la même année qu’un certain Steve Wozniak, le cofondateur d’Apple avec Steve Jobs, M. Tomlinson reçoit le prestigieux prix George Stibitz, qui est attribué à des chercheurs ayant permis de réaliser des avancées majeures dans le domaine de l’informatique et des communications. En 2001, l’International Academy of DigitalArts and Sciences lui décerne un Webby Award, puis, en 2009, il est lauréat du prix Prince des Asturies (la plus prestigieuse récompense espagnole) en même temps que Martin Cooper, l’inventeur du premier téléphone portable. M. Tomlinson est classé au quatrième rang du palmarès du MIT des 150 plus grandes inventions et idées.
Malgré toutes ces récompenses, ses collègues le décrivaient comme quelqu’un d’une grande humilité, qui, paradoxalement, utilisait les courriels avec parcimonie. Il vivait à Lincoln (Massachusetts) où, en marge de son travail de chercheur principal chez Raytheon, il élevait des moutons nains.
Stéphane Lauer
Correspondant à New York/ Le Monde

Technologies: Death of Raymond Samuel Tomlinson, the e-mail inventor

Raymond Samuel Tomlinson, known as the inventor of the electronic mail, died March the 5th aged 74. His death has been confirmed by his employer the American group Raytheon, without any precision. “A sad news : Ray Tomlinson is dead” wrote Vinton Cerf on Facebook, one of the father of the internet.
Raymond Samuel Tomlinson was born April 23rd 1941 in Amsterdam in New York State. After an education at the Broadalbin Central School, he went to the Troy Rensselear Polytechnic Institute (New York) where he gets to a training course organized by the IBM Company. He finally gets a degree in electric engineering in 1963. He pursued his study in Massachusetts Institute of Technology (MIT). And two years later he finished a thesis on the development of a vocal synthesizer hybrid analog-digital.
Mr. Tomlinson started his professional carrier in 1967, in Bolt, Beranek and Newman (BBN), a high technology company, which is now a subsidiary of Raytheon group. With a little programmer’s group he worked on the exploitation system Tenex. In 1971, the engineer is part of the ARPANET‘s program (Advanced Research Projects Agency Network) which created and developed the data’s transfer on the internet. He developed, by the way, the first application which can send message from one computer to another one by combining two programs : SNDMSG and CPYNET. So he created the first e-mail address using the famous “@” which appear in every one of our mail.
Prizewinner in MIT, for one of the 150 most great inventions and ideas.
Contrary to the legend, he is not the inventor of the “@”, which first use was in 1536 by a Firenze merchant named Francesco Lapi. “People always asks me why I choose this sign, but it was logical” said Mr. Tomlinson explaining how he has to find “a way to distinguish the local mail to the transiting mail”. Originally “the aim was to quote a unitary price. I use that sign to indicate the user was “at” another host end not locally situated”. The fact no name was using “@” makes it the perfect tool. User@host will become the global standard for electronic mail.
The first real utilization was in 1971 “the first message was send between two computer which literally were side by side” he remembered.
“The only connection between those two computers (except the ground) was the Arpanet. I send to me a lot of message from one computer to another. Those texts couldn’t be recorded and I forgot them. The first one certainly was QWERTYUIOP or something like that. When I thought the program was running I send a message to the group, to tell them how to send message on network. The first use of mail network was announced his existence”
George Stibitz’s Price
The reward’s time came some decades after that with the explosion of personal computer and internet. In 2000, the same years as Steve Wozniak, co-founder of Apple with Steve Jobs, Mr. Tomlinson gets the prestigious George Stibitz’s price. This price is discerned to searcher who gets great achievement in informatics or communication system. In 2001, the International Academy of DigitalArts and Sciences awarded him with a Webby and then in 2009 he received a Prince of Asturias’ price (the greater recompense in Spain), at the same time Martin Cooper the cell phone inventor. Mr. Tomlinson is 4th on the MIT’s prizewinners about the 150 greater inventions or ideas.
Despite all those rewards, his coworker described him as a man with great humility. He was living in Lincoln (Massachusetts) where he was working as searcher in Raytheon Company, and he bred dwarf sheep.
Stéphane Lauer
Correspondant à New York/ Le Monde

Traduction: Simon Vermot Desroches

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